Ce qu’une décennie de Curiosity nous a appris sur la vie sur Mars

Un autoportrait du rover Curiosity de la NASA sur Vera Rubin Ridge.

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Un autoportrait du rover Curiosity de la NASA sur Vera Rubin Ridge.

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Il y a dix ans, les ingénieurs du Jet Propulsion Lab de la NASA célébraient l’atterrissage réussi de son quatrième robot sur Mars, le rover Curiosity.

Maintenant assez vieux pour entrer en cinquième année, le rover Curiosity a été mis en mission en 2012 pour déterminer si la planète rouge aurait jamais pu abriter la vie.

Le robot a à peu près la taille d’une voiture et est équipé d’instruments scientifiques utilisés pour étudier le climat et la géologie de la planète. Alors, comment s’est passée la mission ? Et que peut nous apprendre le rover Curiosity sur le passé et l’avenir potentiel de l’exploration spatiale ?


Des ingénieurs travaillent sur un modèle du rover Mars Curiosity au Spacecraft Assembly Facility du Jet Propulsion Laboratory de la NASA en 2012.

Damien Dovarganes/AP


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Damien Dovarganes/AP


Des ingénieurs travaillent sur un modèle du rover Mars Curiosity au Spacecraft Assembly Facility du Jet Propulsion Laboratory de la NASA en 2012.

Damien Dovarganes/AP

Signes clairs de vie

Le Dr Ashwin Vasavada est le scientifique en chef de l’équipe Curiosity et déclare que la mission a été un énorme succès.

“[We learned] elle n’était pas seulement habitable à un moment donné de l’histoire de Mars, mais probablement habitable pendant des millions, voire des dizaines de millions d’années”, a-t-il déclaré.

Alors que le rover avait la capacité de détecter des signes de vie, cela ne signifiait pas nécessairement que Mars elle-même abritait la vie. Vasavada a déclaré que leur objectif initial était de savoir si la vie était tout simplement possible là-bas.

“Nous avons suffisamment exploré Mars pour savoir qu’il n’y a pas d’empreintes de dinosaures, pas de grandes formes de vie aujourd’hui”, a-t-il déclaré. “Donc, si jamais la vie s’est installée, elle n’a probablement jamais dépassé une sorte de stade microbien.”

Un changement brutal

Alors, quel genre de vie y avait-il sur Mars ? Et y a-t-il eu un événement spécifique qui l’a rendu inhabitable à vie ?

Vasavada pense que c’est probablement une combinaison d’événements.

“Vous pouvez voir des preuves que des rivières coulaient autrefois à la surface, que peut-être même un océan existait à un moment donné. Ainsi, au début de Mars, nous parlons d’il y a trois ou quatre milliards d’années, était un endroit beaucoup plus semblable à la Terre que Mars ne l’est aujourd’hui. ,” il a dit.


Cette image fournie par la NASA, assemblée à partir d’une série de photos de janvier 2018 prises par le rover Mars Curiosity, montre une vue en amont du mont Sharp, que Curiosity avait escaladé.

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Cette image fournie par la NASA, assemblée à partir d’une série de photos de janvier 2018 prises par le rover Mars Curiosity, montre une vue en amont du mont Sharp, que Curiosity avait escaladé.

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Et il semble que la taille de la planète ait été le principal facteur qui a mis fin au développement de la vie.

“En fin de compte, c’est une planète plus petite que la Terre, [so] qui lui a permis de refroidir plus rapidement. Une fois qu’il s’est refroidi plus rapidement, il a perdu sa capacité à générer un champ magnétique”, a-t-il déclaré. “Une fois que le champ magnétique s’est arrêté, l’atmosphère a été dépouillée par le rayonnement dans l’espace. Et cela a conduit à son incapacité, à ce moment-là, à rester au chaud et à avoir de l’eau liquide.”

À partir de ce moment, la planète est devenue le désert froid et inhospitalier qu’on lui connaît aujourd’hui.

Un point d’atterrissage unique

Même l’endroit où le rover Curiosity est descendu il y a 10 ans a pu fournir de nouvelles informations à l’équipe travaillant à comprendre Mars.

Le rover a atterri dans une zone appelée le cratère Gale. Connue sous le nom de cratère d’impact, la cavité s’est formée lorsqu’une grosse roche spatiale a heurté la surface de la planète. Plus tard, il a été rempli de sédiments déposés dans les lacs et a formé des couches de boue qui se sont accumulées au fil du temps sur les flancs d’une montagne.

“Cela signifiait que nous pouvions atterrir là-bas et voir si ces sédiments étaient vraiment déposés dans des environnements aquatiques liquides, comme des lacs et des ruisseaux”, a déclaré Vasavada. “Nous pourrions lire l’histoire ancienne de Mars en remontant ces couches rocheuses et en déterminant si l’une de ces périodes du temps de Mars avait ces conditions habitables.”

Après 10 ans, le succès de la mission surprend toujours le scientifique.

“Nous avons maintenant parcouru plus de 2 000 pieds verticaux sur la montagne, et pour la plupart, chaque couche que nous avons examinée s’est formée dans un environnement humide et avait des conditions qui auraient été favorables à la vie.”

Cette histoire a été adaptée pour le web par Manuela Lopez Restrepo.

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