L’esprit humain n’est pas censé être éveillé après minuit, préviennent les scientifiques

Au milieu de la nuit, le monde peut parfois ressembler à un endroit sombre. Sous le couvert de l’obscurité, les pensées négatives ont une façon de dériver dans votre esprit, et alors que vous restez éveillé, regardant le plafond, vous pourriez commencer à avoir envie de plaisirs coupables, comme une cigarette ou un repas riche en glucides.

De nombreuses preuves suggèrent que l’esprit humain fonctionne différemment s’il est éveillé la nuit. Passé minuit, les émotions négatives ont tendance à attirer notre attention plus que les émotions positives, les idées dangereuses gagnent en attrait et les inhibitions disparaissent.

Certains chercheurs pensent que le rythme circadien humain est fortement impliqué dans ces changements critiques de fonction, comme ils le soulignent dans un nouvel article résumant les preuves de la façon dont les systèmes cérébraux fonctionnent différemment après la tombée de la nuit.

Leur hypothèse, appelée “Mind After Midnight”, suggère que le corps humain et l’esprit humain suivent un cycle d’activité naturel de 24 heures qui influence nos émotions et notre comportement.

Bref, à certaines heures, notre espèce est encline à ressentir et à agir de certaines manières. Pendant la journée, par exemple, les niveaux moléculaires et l’activité cérébrale sont adaptés à l’état de veille. Mais la nuit, notre comportement habituel est de dormir.

D’un point de vue évolutif, cela a bien sûr du sens. Les humains sont beaucoup plus efficaces pour chasser et cueillir à la lumière du jour, et bien que la nuit soit idéale pour se reposer, les humains étaient autrefois plus à risque d’être chassés.

Selon les chercheurs, pour faire face à ce risque accru, notre attention aux stimuli négatifs est exceptionnellement accrue la nuit. Là où cela aurait pu autrefois nous aider à sauter sur des menaces invisibles, cette hyper-focalisation sur le négatif peut alors alimenter un système de récompense/motivation modifié, rendant une personne particulièrement sujette à des comportements à risque.

Ajoutez la perte de sommeil à l’équation, et cet état de conscience ne devient que plus problématique.

“Il y a des millions de personnes qui sont éveillées au milieu de la nuit, et il existe des preuves assez solides que leur cerveau ne fonctionne pas aussi bien que pendant la journée”, explique la neurologue Elizabeth Klerman de l’Université de Harvard.

“Mon plaidoyer est que davantage de recherches examinent cela, car leur santé et leur sécurité, ainsi que celles des autres, sont affectées.”

Les auteurs de la nouvelle hypothèse utilisent deux exemples pour illustrer leur propos. Le premier exemple est celui d’un consommateur d’héroïne qui gère avec succès ses envies le jour mais succombe à ses désirs la nuit.

Le second est celui d’un étudiant aux prises avec l’insomnie, qui commence à ressentir un sentiment de désespoir, de solitude et de désespoir alors que les nuits blanches s’accumulent.

Les deux scénarios peuvent finalement s’avérer fatals. Le suicide et l’automutilation sont très fréquents la nuit. En fait, certaines recherches rapportent un risque de suicide trois fois plus élevé entre minuit et 6 heures du matin par rapport à tout autre moment de la journée.

Une étude de 2020 a conclu que l’éveil nocturne est un facteur de risque de suicide, “peut-être par un désalignement des rythmes circadiens”.

“Le suicide, auparavant inconcevable, apparaît comme une évasion de la solitude et de la douleur, et avant que les coûts du suicide ne soient pris en compte, l’étudiant a acquis les moyens et est prêt à agir à un moment où personne n’est éveillé pour les arrêter”, les auteurs de l’hypothèse «Mind After Midnight» explique.

Les substances illicites ou dangereuses sont également consommées davantage la nuit. En 2020, des recherches menées dans un centre de consommation de drogues supervisé au Brésil ont révélé un risque 4,7 fois plus élevé de surdose d’opioïdes la nuit.

Certains de ces comportements pourraient s’expliquer par la dette de sommeil ou la couverture offerte par l’obscurité, mais il y a probablement aussi des changements neurologiques nocturnes en jeu.

Des chercheurs comme Klerman et ses collègues pensent que nous devons approfondir ces facteurs pour nous assurer que nous protégeons les personnes les plus à risque de l’éveil nocturne.

À ce jour, les auteurs affirment qu’aucune étude n’a examiné l’impact de la privation de sommeil et du rythme circadien sur le traitement des récompenses d’une personne.

En tant que tel, nous ne savons pas vraiment comment les travailleurs postés, tels que les pilotes ou les médecins, font face à leur routine de sommeil inhabituelle.

Pendant environ six heures par jour, nous en savons étonnamment peu sur le fonctionnement du cerveau humain. Qu’il soit endormi ou éveillé, l’esprit après minuit est un mystère.

L’étude a été publiée dans Frontières en psychologie de réseau.

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