La NFL fait appel de la suspension de six matchs de Deshaun Watson

La NFL fait appel de la suspension de six matchs de Deshaun Watson

La NFL a fait appel du six matchs de suspension du quart-arrière des Cleveland Browns Deshaun Watson mercredi, selon un porte-parole de la ligue.

La ligue a contesté la sanction prononcée lundi par un agent disciplinaire tiers à la suite d’une audience sur des accusations selon lesquelles Watson s’était livré à un comportement sexuellement coercitif et obscène envers deux douzaines de femmes qu’il avait embauchées pour des massages. La NFL plaide pour une suspension indéfinie avec possibilité de réintégration après un an, selon une personne au courant de l’appel de la ligue qui n’était pas autorisée à s’exprimer publiquement.

La ligue a également recommandé une amende et un traitement pour Watson et a fait part de ses inquiétudes concernant son manque de remords dans le mémoire qu’elle a déposé mercredi, a déclaré la personne.

Le syndicat, qui s’est refusé à tout commentaire, a jusqu’à la fermeture des bureaux vendredi pour répondre.

Suite à un processus convenu dans la convention collective entre la ligue et la NFL Players Association, l’appel sera entendu par le commissaire Roger Goodell ou une personne de son choix. La ligue n’a pas immédiatement précisé qui superviserait l’appel, qui sera entendu de manière “accélérée”.

Il n’y a pas d’échéancier établi dans l’ABC pour qu’une décision soit rendue.

Sue L. Robinson, la juge fédérale à la retraite nommée conjointement par la NFL et le syndicat des joueurs pour superviser l’audience disciplinaire, a constaté que Watson avait violé la politique de conduite personnelle de la ligue en se livrant à des contacts sexuels non désirés avec une autre personne, mettant en danger la sécurité et le bien-être d’une autre personne et portant atteinte à l’intégrité de la NFL. Elle a suggéré dans son rapport de 16 pages que la conduite de Watson, qu’elle a qualifiée de « prédatrice » et « flagrante », aurait peut-être mérité une sanction plus sévère, mais qu’elle était limitée par les politiques de la ligue et ses antécédents disciplinaires.

Watson a nié les accusations portées contre lui et deux grands jurys du Texas ont refusé de l’inculper. Il a réglé toutes les 24 poursuites intentées contre lui par des femmes qu’il avait embauchées pour des massages, sauf une. Jimmy et Dee Haslam, propriétaires des Browns, ont déclaré qu’ils “continueraient à soutenir” le quart-arrière à qui ils ont décerné un contrat entièrement garanti de 230 millions de dollars sur cinq ans en mars.

Robinson a déclaré dans son rapport que les dénégations de Watson ne semblaient pas crédibles et qu’il n’avait montré aucun remords.

Le syndicat des joueurs a déclaré avant la décision de Robinson qu’il ne ferait pas appel, mais après l’annonce de la suspension lundi, la NFL a déclaré qu’elle examinerait ses conclusions et “prendrait une décision sur les prochaines étapes” dans les trois jours ouvrables que l’ABC autorise pour les contestations.

La suspension de six matchs a été critiquée par Tony Buzbee, l’avocat représentant la plupart des accusateurs de Watson, ainsi que des experts en droit du sport et des défenseurs des victimes d’abus sexuels. La ligue avait fait valoir à Robinson que Watson méritait au moins une suspension d’un an alors que le syndicat s’était battu pour une peine moindre.

Robinson a déclaré que sa décision de suspendre Watson pour six matchs était basée sur les sanctions que la ligue avait infligées dans d’autres affaires de violence sexiste.

La ligue a commencé son enquête sur Watson en mars 2021, lorsque Ashley Solis, une massothérapeute agréée à Houston, a déposé la première plainte contre lui. Les femmes ont déclaré qu’il les avait agressées ou harcelées lors de rendez-vous de massage en 2020 et 2021, lorsque Watson jouait pour les Texans de Houston. Dans un mémoire déposé à Robinson, la ligue a écrit que Watson avait “utilisé son statut de joueur de la NFL comme prétexte pour s’engager dans un schéma prémédité de comportement prédateur envers plusieurs femmes”.

Le cas de Watson a été le premier traité dans le cadre d’un nouveau processus établi dans l’ABC 2020 En désignant un arbitre pour superviser l’examen des faits et décider de la sanction initiale, la révision visait à endiguer les critiques du pouvoir démesuré et parfois capricieux de Goodell dans le processus disciplinaire.

Si Robinson avait découvert que Watson n’avait pas violé la politique de conduite personnelle, il n’y aurait pas eu de discipline et aucune des parties ne pourrait faire appel. Mais elle a conclu qu’il y avait suffisamment de preuves, y compris les récits de quatre femmes qui, selon elle, étaient “substantiellement corroborés”, pour étayer de multiples violations de la politique par Watson.

Selon l’ABC, les décisions de Goodell, ou de son représentant, sont “pleines, définitives et complètes” et lient toutes les parties, y compris le joueur.

Le syndicat peut contester l’appel de la ligue devant un tribunal fédéral, comme il l’a fait pour les décisions de conduite des joueurs dans le passé. Un cas notable est survenu en 2015, lorsque le quart-arrière Tom Brady a contesté sa suspension de quatre matchs dans le soi-disant Scandale de la déflate. Un juge du tribunal de district s’est rangé du côté de Brady, affirmant que Goodell avait dépassé son pouvoir en suspendant le quart-arrière pour son rôle dans un prétendu stratagème visant à retirer l’air des balles de jeu pour améliorer leur adhérence. La décision de Goodell, cependant, a été confirmée en 2016 par un panel de la cour d’appel fédérale qui a confirmé son large pouvoir de discipliner les joueurs.

Michael LeRoy, un arbitre qui enseigne le droit du travail à l’Université de l’Illinois, a déclaré que le langage de l’ABC faisait un « point catégorique » sur la finalité du processus accepté par les deux parties.

“Je pense que c’est pratiquement hermétique contre l’annulation judiciaire”, a déclaré LeRoy. « Les tribunaux sont très respectueux des constatations de faits ainsi que des conclusions concernant une violation contractuelle ou non. Je pense donc que Watson va juste s’attaquer aux moulins à vent s’il conteste cela devant un tribunal fédéral.

Watson peut continuer à s’entraîner avec les Browns pendant le camp d’entraînement alors que l’appel se poursuit.

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