Des os de mammouth et des empreintes de pas «fantômes» alimentent un débat houleux sur les premiers humains en Amérique du Nord

Les os de mammouths et les empreintes «fantômes» des peuples anciens sont les dernières preuves d’un débat scientifique sur le moment où les premiers humains ont atteint les Amériques.

Les ossements fossilisés, en particulier, pourraient suggérer que des personnes vivaient en Amérique du Nord des dizaines de milliers d’années avant la date généralement acceptée pour l’arrivée des premiers Amérindiens d’environ 10 000 avant JC.

Les chercheurs disent que les dates au radiocarbone des produits chimiques dans les os de mammouth, d’une mère et de son veau, indiquent que les animaux vivaient il y a environ 37 000 ans dans ce qui est aujourd’hui le Nouveau-Mexique. Des schémas de fractures sur les os montrent qu’ils ont été massacrés par des humains, qui ont donc dû y vivre en même temps, ont ajouté les chercheurs. Mais les résultats sont contestés par d’autres scientifiques, qui affirment que les fractures pourraient avoir été causées naturellement.

Les dernières empreintes “fantômes”, quant à elles, ont été découvertes il y a quelques semaines sur un champ de tir de missiles de l’Air Force dans un désert de l’Utah. Les scientifiques pensent qu’ils ont environ 12 000 ans, mais ce n’est que la deuxième fois que de telles empreintes sont trouvées, et ils soutiennent la découverte l’année dernière d’empreintes de fantômes au Nouveau-Mexique qui auraient au moins 21 000 ans – bien que cette découverte, aussi, est contestée.

Une empreinte de pas découverte sur un site archéologique est marquée d’un drapeau à épingle sur l’Utah Test and Training Range le 18 juillet 2022.R. Nial Bradshaw / US Air Force

Les ossements de mammouths de ce qu’on appelle le site de Hartley dans le nord du Nouveau-Mexique, sur des rochers au-dessus d’un affluent du Rio Grande, sont salués comme la preuve la plus concluante à ce jour que les humains sont arrivés dans les Amériques il y a jusqu’à 50 000 ans en marchant sur une “terre”. pont » entre ce qui est aujourd’hui la Sibérie et l’Alaska.

Les chercheurs disent qu’ils sont convaincus de leur datation et de leur interprétation que les fractures sur eux ont été causées par des impacts répétés avec des objets tranchants lors de leur dépeçage délibéré. Ils disent également qu’il existe des preuves que le feu a été utilisé de manière sélective pour cuire de nombreux os.

“Je pense que c’est une datation au radiocarbone solide comme le roc”, a déclaré le paléontologue Timothy Rowe, professeur à la Jackson School of Geosciences de l’Université du Texas à Austin. “Les sceptiques mettront tout sous le microscope, mais je pense que nous avons coché chaque case.”

Rowe est l’auteur principal d’une étude sur les os de mammouth publiée le mois dernier dans la revue Frontiers in Ecology and Evolution.

Il a déclaré que les fractures et les minuscules éclats d’os causés par le processus de boucherie sont également distinctifs et observés sur des sites de boucherie d’un âge similaire en Europe et en Asie : “Si ce site était dans le nord de la Sibérie, personne ne cillerait.”

La nervure supérieure montre une fracture due à un impact contondant;  la côte médiane montre une plaie perforante, probablement faite par un outil ;  la nervure inférieure présente des marques de hachage.
La nervure supérieure montre une fracture due à un impact contondant; la côte médiane montre une plaie perforante, probablement faite par un outil ; la nervure inférieure présente des marques de hachage. Timothy Rowe / Université du Texas à Austin

L’idée que les mammouths ont été massacrés par les premiers humains est étayée par d’autres découvertes récentes, notamment les empreintes de pas humaines au parc national de White Sands au Nouveau-Mexique et ce que l’on dit être des outils en pierre fabriqués il y a 33 000 ans dans une grotte du nord du Mexique.

Mais l’idée et les preuves sont contestées par d’autres scientifiques. La datation des empreintes de White Sands a été remise en question, et certains scientifiques pensent que les objets du Mexique ne sont pas du tout des outils, mais des roches naturellement pointues.

Et ils contestent que les fractures sur les os de mammouth n’aient pu être faites que par des humains ; au lieu de cela, ils pourraient avoir été causés par un glissement de terrain ou un autre événement naturel.

“Les schémas de fractures sur ces os de mammouth sur ce site peuvent certainement être causés par l’homme”, a déclaré l’anthropologue Andre Costopoulos, professeur à l’Université de l’Alberta à Edmonton, qui a publié un examen détaillé en ligne des dernières recherches. “Mais ils ne sont pas nécessairement le diagnostic d’une présence humaine.”

“Nous n’avons pas encore de preuves claires, car il existe d’autres explications possibles qui doivent d’abord être exclues, et elles ne l’ont pas été”, a-t-il déclaré.

L’absence d’outils de pierre distinctifs sur le site Hartley est également un problème. Les chercheurs disent que les personnes qui ont massacré les mammouths n’ont peut-être pas utilisé d’outils de pierre sophistiqués, mais uniquement des outils primitifs impossibles à distinguer des os ou des roches naturels.

Un mélange de côtes, d'os crâniens brisés, d'une molaire, de fragments d'os et de galets de pierre ayant appartenu à des mammouths a été découvert au Nouveau-Mexique.  Il était conservé sous le crâne et les défenses du mammouth adulte.
Un mélange de côtes, d’os crâniens brisés, d’une molaire, de fragments d’os et de galets de pierre ayant appartenu à des mammouths a été découvert au Nouveau-Mexique. Il était conservé sous le crâne et les défenses du mammouth adulte.Timothy Rowe / Université du Texas à Austin

Mais d’autres scientifiques disent qu’il n’y a aucune preuve de cela, et que même les humains primitifs à cette époque pourraient s’attendre à avoir de meilleurs outils.

L’archéologue Ben Potter, anciennement à l’Université d’Alaska Fairbanks et maintenant à l’Université de Liaocheng en Chine, a déclaré qu’il existe des preuves en Afrique, en Europe et en Extrême-Orient que l’Homo sapiens a utilisé des outils de pierre complexes il y a environ 47 000 ans, et donc leur absence au Hartley site est significatif.

Il a déclaré dans un e-mail qu’il n’était pas convaincu par les dernières recherches sur les os de mammouth et l’idée que cela montre que des gens sont arrivés dans les Amériques il y a si longtemps. “Tout est possible. Cependant, nous devons simplement avoir des preuves pour étayer cette affirmation », a-t-il déclaré. “Je ne pense pas qu’ils aient encore suffisamment de preuves, et certainement pas sur ce site.”

Certains autres scientifiques sont cependant plus convaincus et suggèrent que d’autres pourraient être réticents à faire face à la possibilité que certains humains soient arrivés dans les Amériques il y a 50 000 ans.

“La recherche semble très approfondie”, a déclaré Spencer Lucas, conservateur de la paléontologie au Musée d’histoire naturelle et des sciences du Nouveau-Mexique. « À quel moment la communauté archéologique se réveillera-t-elle et sentira-t-elle le café ? Il y a tellement de preuves », a-t-il dit.

“Je ne dis pas que c’est le dernier élément de preuve… mais vous avez les empreintes de White Sands, et le [Mexico] site – il y a toutes sortes de preuves qui s’accumulent qui indiquent une occupation humaine du Nouveau Monde avant il y a 20 000 ans, et je ne comprends pas pourquoi cette idée vaut encore la peine d’être débattue.

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