Avec les panneaux solaires maintenant opérationnels, Lucy a du scintillement à faire

Agrandir / Un rendu de la NASA du vaisseau spatial Lucy avant que des efforts ne soient faits pour ouvrir complètement l’un de ses panneaux solaires en mai et juin.

Nasa

La NASA a confirmé cette semaine que sa mission Lucy d’exploration d’une série d’astéroïdes a un bon bilan de santé à l’approche d’une manœuvre d’assistance gravitationnelle clé en octobre.

Dans une nouvelle mise à jour, l’agence spatiale a déclaré que les panneaux solaires de Lucy sont “suffisamment stables” pour que le vaisseau spatial d’un milliard de dollars puisse mener à bien ses opérations scientifiques au cours des prochaines années alors qu’il visite un astéroïde de la ceinture principale, 52246 Donaldjohanson, et vole ensuite par huit chevaux de Troie. astéroïdes qui partagent l’orbite de Jupiter autour du Soleil.

Le sort de la mission Lucy était en question depuis les premières heures après son lancement sur une fusée Atlas V en octobre dernier, lorsque l’un de ses deux grands panneaux solaires n’a pas réussi à s’ouvrir complètement et à se verrouiller en toute sécurité. Chacun des tableaux était destiné à se déployer comme un éventail.

Des scientifiques et des ingénieurs de l’agence spatiale et de ses sous-traitants de mission, dont le constructeur de vaisseaux spatiaux Lockheed Martin et le concepteur de panneaux solaires Northrop Grumman, se sont réunis quelques heures après le lancement. Lors de ces premières réunions, ils ont eu des conversations “intenses” sur le sort de la mission. À l’époque, les ingénieurs n’étaient pas certains de la raison pour laquelle le panneau solaire ne s’était pas ouvert, car les caméras de Lucy ne pouvaient pas être dirigées vers les panneaux solaires.

Ainsi, lors de ces premières réunions, les scientifiques et les ingénieurs ont débattu de la question de savoir si le problème des panneaux solaires pouvait être résolu et si la mission pouvait terminer ses ambitieuses observations scientifiques sans deux panneaux solaires pleinement opérationnels. Le réseau partiellement fermé produisait environ 90 % de sa puissance attendue.

Finalement, après des mois d’analyses, de tests et de dépannage, l’équipe s’est rendu compte que le cordon conçu pour ouvrir le panneau solaire s’était coincé. Lucy est équipée à la fois d’un moteur principal et d’un moteur de secours pour déployer les panneaux solaires, mais ils n’ont pas été conçus pour être allumés en tandem. Ce printemps, les ingénieurs ont décidé que la meilleure solution était d’allumer simultanément les moteurs de déploiement principal et de secours du générateur solaire dans l’espoir que cette force supplémentaire décollerait la longe.

Ainsi, du 6 mai au 16 juin, à sept reprises différentes, les ingénieurs ont commandé la mise sous tension des moteurs de déploiement, et ces efforts ont aidé. Sur 360 degrés, la NASA indique que le panneau solaire est maintenant ouvert entre 353 et 357 degrés. Et bien qu’il ne soit pas complètement verrouillé, il est maintenant sous une tension suffisante pour fonctionner au besoin pendant la mission.

Le problème des panneaux solaires étant apparemment résolu, les opérateurs de mission peuvent se concentrer sur un survol de la Terre en octobre lorsque Lucy recevra une assistance gravitationnelle, la première des trois en route vers la ceinture d’astéroïdes principale. Dans le cadre de cette trajectoire économe en carburant, Lucy survolera sa première cible en avril 2025, l’astéroïde de la ceinture principale nommé d’après Donald Johanson, l’anthropologue américain qui a co-découvert le célèbre fossile “Lucy” en 1974. Le fossile, de une espèce d’hominine femelle qui vivait il y a environ 3,2 millions d’années, a soutenu l’idée évolutive selon laquelle la bipédie a précédé une augmentation de la taille du cerveau.

La mission de l’astéroïde Lucy, à son tour, tire son nom du célèbre fossile. En visitant ensuite huit astéroïdes troyens, les scientifiques espèrent glaner des informations sur les éléments constitutifs du système solaire et mieux comprendre la nature de ses planètes aujourd’hui.

Aucune sonde n’a survolé ces petits astéroïdes troyens, qui sont regroupés à des points de Lagrange stables à la traîne et devant l’orbite de Jupiter à 5,2 unités astronomiques du Soleil. Les astéroïdes sont pour la plupart sombres mais peuvent être recouverts de tholins, qui sont des composés organiques qui pourraient fournir des matières premières pour les produits chimiques de base de la vie.

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