La légende des Celtics, Bill Russell, mérite notre révérence, notre compréhension et notre respect

La légende des Celtics, Bill Russell, mérite notre révérence, notre compréhension et notre respect

Nous vivons dans une culture du débat, intrinsèquement réductrice à ceci ou à cela, à qui était le meilleur, le plus, le moins, le plus grand. Télévision, médias sociaux ou en ligne, la nôtre est une culture des décibels, où les gens n’apprennent pas souvent comme un élément de leur divertissement. Les oreilles ne sont pas faites pour écouter. Ils sont pour les verres.

Dans cette culture de combat, où l’argument et le volume passent pour la connaissance et la compréhension, la mort du grand Bill Russell des Boston Celtics survient à un moment où même les professionnels – ou, surtout les professionnels – sont rémunérés pour leur capacité à imiter les partisans des fans. Au cours des dernières semaines, l’ancien tireur d’élite de la NBA et analyste ESPN JJ Redick dit Bob Cousy, à son époque, était gardée par « des plombiers et des pompiers ». Attaquant de puissance de Golden State Vert Draymond a déclaré qu’il ne voyait pas comment les Chicago Bulls de Michael Jordan en 1998 auraient pu rivaliser avec ses Guerriers 2017. Bob Cousy, 93 ans, et Jerry West, 84 ans, ont protégé leur temps en ripostant, Cousy avec une blague sur la façon dont, si c’est vrai, la NBA a dû avoir le meilleurs plombiers et pompiers autour de, West rappelant plus acerbement Redick il était juste un joueur unidimensionnel qui n’a jamais été une star.

Redick a trempé les anciens. Les anciens ont reculé. C’est ainsi que nous communiquons.

Une victime de cette marque particulière de bruit est le respect professionnel, un manque de soin pour les carrières des générations précédentes, leurs difficultés et leurs conditions en faveur des clapbacks. Ce n’est pas simplement performatif pour attirer l’attention, mais une conviction délibérée. Avec la mort de Russell viendra un cessez-le-feu, la rhétorique remplacée par une révérence temporaire, une admiration tranquille pour sa dignité et ses réalisations imposantes et le passage doux-amer du temps. Cousy est le seul joueur restant de la première équipe de championnat des Celtics, en 1957. Bill Sharman est parti. Il en va de même pour Tommy Heinsohn, et il ne reste que quelques-uns – Don Chaney, Don Nelson, Emmette Bryant, par exemple – de son dernier, en 1969.

La communauté noire de Boston pleurera son champion : un joueur et une communauté reconnaissants l’un pour l’autre en territoire hostile. Russell était le point d’entrée des Noirs de la ville pour embrasser les Celtics, un héritage obscurci par le racisme de la déségrégation scolaire dans les années 1970 et l’ère polarisante de Larry Bird des années 1980 où les Celtics symbolisaient la blancheur. Dennis Johnson, que Russell a repêché avec les Seattle SuperSonics en 1977, est décédé en 2007. Jo Jo White en 2018. KC Jones est décédé en 2020. Sam Jones est décédé en 2021.

La révérence, la compréhension et le respect devraient avoir une place permanente dans notre discours, mais il ne faudra que quelques heures avant que les professionnels et les amateurs ne recommencent à faire des listes – et à se battre pour elles. Les débats reprendront et Russell sera obscurci car il n’a récolté en moyenne que 15,1 points au cours de sa carrière par match et n’a tiré qu’à 44% du sol, et il y avait tellement de tirs manqués à l’époque qu’il avait bien sûr en moyenne 22,5 rebonds. Même le plus grand exploit de Russell sur le terrain de remporter 11 titres NBA au cours de ses 13 ans de carrière est constamment menacé par la critique qu’il n’y avait que huit équipes NBA lorsque Russell remportait tous ces championnats, et donc ils étaient en quelque sorte moins légitimes que le réel championnats d’aujourd’hui parce que les séries éliminatoires n’ont pas été interminablement longues, comme c’est le cas aujourd’hui.

Ce qui rend ces tentatives de réduction infructueuses, c’est Russell lui-même, car lorsque le bruit diminue et que l’écoute commence, ce qui neutralise les chiffres et les mesures, c’est l’inutilité embarrassante d’évaluer Bill Russell sans confronter le fait central de sa vie : il est né Noir homme aux États-Unis en 1934. C’est une caractéristique simple et fondamentale possédée par des millions de personnes, des milliers de professionnels et des dizaines de légendes – mais Russell était toujours différent en raison de sa réticence à laisser sa bonne fortune athlétique être découplée de son vie d’homme. L’Amérique voulait qu’il se livre à ce que sa victoire leur faisait ressentir, à propos de leur ville, de leur équipe, de leurs moments. Ils voulaient que ses réalisations soient célébrées le leur termes, tout en refusant d’apprécier le sien. Il ne les laisserait pas faire.

Il faisait partie d’un héritage d’athlètes incroyables à Oakland, en Californie, seulement après que le racisme ait poussé ses parents à quitter son lieu de naissance de Monroe, en Louisiane, loin de leur familiarité et de leurs opportunités. Lui et Frank Robinson, membre du Temple de la renommée du baseball, étaient camarades de classe à la McClymonds High School de West Oakland, la “School of Champions” – l’école incroyablement aussi de Curt Flood et Vada Pinson, eux-mêmes All-Stars du baseball, mais uniquement parce que West Oakland était le partie de la ville dans les années 1940 où les dirigeants blancs de la ville ont forcé l’écrasante majorité des Noirs à vivre.

Lorsque Russell est arrivé à Boston, largement considéré comme le plus ville raciste en Amérique, il l’a fait uniquement parce que ni la propriété des St. Louis Hawks ni sa base de fans blancs ne voulaient d’un joueur vedette noir comme visage – même le grand Bill Russell, qui venait de remporter l’or pour l’équipe américaine aux Jeux olympiques de 1956 Jeux à Melbourne, Australie. Les Hawks ont donc échangé Russell, qui a fait la gloire de son pays, à Boston contre deux joueurs blancs, Ed Macauley et Cliff Hagan.

Russell a dominé la NBA, a créé une nouvelle NBA – et une nouvelle équipe des Boston Celtics. Les Celtics n’avaient jamais atteint une finale NBA avant Russell. L’équipe appartenait à l’entraîneur, Red Auerbach, et à sa star, Cousy, qui se réjouissait d’être le leader, le héros du collège local (Holy Cross) mais ne pouvait pas accepter – comme la plupart des grands joueurs ne le peuvent pas – qu’il soit éclipsé par un meilleur coéquipier. Cousy a remporté six titres avec Russell, mais aucun sans lui. Auerbach a remporté neuf titres en tant qu’entraîneur, mais aucun en tant qu’entraîneur sans lui.

La ville a répondu à la grandeur des Celtics en n’attirant pas de spectateurs, en humiliant Russell et en révélant chaque fois qu’elle le pouvait, les doubles standards raciaux de fêter les stars blanches tout en appréciant simplement ses stars noires. Russell a remporté deux championnats universitaires à l’Université de San Francisco, mal à l’aise avec l’ordre racial américain. Il a remporté une médaille d’or pour un pays dont les enfants noirs plusieurs mois plus tard ont eu besoin de la protection de la garde nationale pour aller à l’école à Little Rock, Arkansas. Plus tard cette saison, en 1957, Russell remporterait un titre NBA pour une ville dont les inégalités raciales étaient si prononcées qu’en 1974, Boston ressemblerait à Little Rock de 16 ans plus tôt – et Boston, du moins sur le plan de la réputation, ne s’est vraiment pas rétabli. Chaque étape de sa carrière professionnelle a été définie par le racisme américain, et la réaction envers lui pendant des années a été que Russell était trop amer, ne pouvait pas surmonter les mêmes indignités que des millions de Noirs subissaient chaque jour. Il a été défini pendant des années, non pas par ce qui lui a été fait par sa patrie, mais pourquoi il ne l’a pas mieux accepté.

Le sport est rempli de clichés vides qui donnent un éclat de super-héros à la vie quotidienne des athlètes doués. Le fer aiguise le fer, ils disent. La réaction de Russell à ses callosités gagnait à un rythme titanesque. Il a refusé de participer à la pompe tout en transformant les affronts en domination, et ainsi, il ne peut y avoir aucun superlatif, aucune métrique, aucun chiffre, aucune comparaison générationnelle ou d’époque qui puisse rendre compte d’une vie vécue, en particulier une vie aussi furieusement prononcée et indépendante que Bill. Celui de Russel. Il n’y a pas de mesure pour accorder de la valeur à la victoire, au fait d’avoir 21-0 dans les matchs gagnant-gagnant au cours de ses deux dernières années à l’université, aux Jeux olympiques et à la NBA, lorsque votre maison du Massachusetts est cambriolée et enduite d’excréments – comme Russell’s était une fois tristement célèbre. Pour toutes ses victoires, peut-être que son plus grand triomphe a été de rendre impossible cette séparation entre l’homme et l’acte athlétique, ce qui a également rendu impossible de le voir sans voir l’Amérique. Russell a remporté huit titres consécutifs, a battu les Lakers – les a toujours battus, n’a jamais perdu contre eux en finale – mais a emporté Birmingham, Selma et MLK avec lui. C’était son marché, et il était immuable – vous ne pouviez pas célébrer les Celtics battant les 76ers sans reconnaître le traitement inégal de lui et de son peuple. Russell s’est assuré que l’un ne pouvait pas être évalué sans l’autre – il n’existait pas simplement pour le divertissement du public, et par extension, l’évaluer ne pouvait pas se faire en toute bonne conscience sans que le public ait à se regarder. Pendant des décennies, le récit dominant de Russell était qu’il était piégé dans l’amertume de son temps, mais ce n’était pas tout à fait vrai. Il a été libéré par son refus de jouer le jeu. Il n’a pas assisté au défilé du championnat final des Celtics en 1969, même s’il en était l’entraîneur, ni à sa propre intronisation au Temple de la renommée. Il était éloigné de la ville de sa renommée – et pourtant était constamment présent.

Quand il voulait être vu, il l’était – et au cours des 15 dernières années de sa vie, il s’est présenté comme un spectre puissant, à la fois riant et distant. La NBA a renommé le trophée MVP de la finale après lui. Les Celtics de 2008 l’entouraient comme des petits enfants. Il a été le lien vivant avec la naissance du jeu – et la conscience de l’activisme, de Jackie Robinson à Colin Kaepernick, pendant plus d’un demi-siècle. Quand il ne voulait pas être vu, il ne l’était pas. Il y a maintenant, depuis 2013, une statue de Bill Russell, tout comme il y a un Auerbach et un Bird (du moins ses chaussures), un Williams et un Orr.

Les jours à venir seront remplis d’hommages à Russell et de débats réducteurs car, au final, il était irréductible. Onze championnats. Huit titres consécutifs. Se tenir solidement sur ses principes, quel que soit le coût traditionnellement élevé, et décider qu’il n’y avait aucun coût à s’extraire de l’attente d’une performance sans respect. Ce n’est pas Bill Russell qui a été pris au piège, mais son ancien environnement, sa ville et son pays qui ont été contraints de tenir compte de leur comportement et de leurs attitudes, de répondre à la question de savoir pourquoi leur plus grand champion ne voulait souvent rien avoir à faire avec eux. Même Cousy, des décennies plus tard, plus d’un demi-siècle trop tard, a voulu réconcilier son premier traitement de Russell, l’époque, les jours de Boston. Il a écrit une lettre à Russell. Russell n’a jamais répondu. Russell avait dépassé cela depuis longtemps. C’était hier. Cousy est peut-être encore hanté par tout ce qu’il n’a pas dit ou fait, mais Bill Russell était déjà libre.



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