Les chercheurs de la maladie d’Alzheimer regardent au-delà des plaques et des enchevêtrements pour de nouveaux traitements

Les scientifiques disent que la recherche sur la maladie d’Alzheimer doit adopter une vision plus large de la façon dont la maladie affecte le cerveau, qu’il s’agisse de changements dans le cortex ou du rôle de l’inflammation.

Matt York/AP


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Les scientifiques disent que la recherche sur la maladie d’Alzheimer doit adopter une vision plus large de la façon dont la maladie affecte le cerveau, qu’il s’agisse de changements dans le cortex ou du rôle de l’inflammation.

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Le domaine de la recherche sur la maladie d’Alzheimer se diversifie.

Après des décennies de concentration sur les plaques amyloïdes collantes et les fibres tau emmêlées associées à la maladie, les chercheurs sur le cerveau recherchent d’autres causes potentielles d’altération de la mémoire et de la pensée.

Cette recherche est pleinement exposée cette semaine lors de la conférence internationale de l’Alzheimer’s Association à San Diego, où des sessions explorent des facteurs tels que les gènes, les lésions cérébrales, les artères obstruées et l’inflammation.

Un groupe de chercheurs de Seattle a même dévoilé un atlas très détaillé montrant comment différents types de cellules cérébrales changent dans la maladie d’Alzheimer. L’objectif est d’aider les scientifiques à identifier de nouvelles approches de traitement.

“Certes, les plaques et les enchevêtrements sont une caractéristique”, déclare Maria Carrillo, directrice scientifique de l’Association Alzheimer. “Cela ne signifie pas que les plaques sont la cause de la mort cellulaire.”

Les plaques sont des amas d’une protéine appelée bêta-amyloïde qui apparaissent dans les espaces entre les neurones. Les enchevêtrements sont constitués d’une protéine appelée tau qui apparaît à l’intérieur d’un neurone.

Les deux protéines ont tendance à s’accumuler dans le cerveau des personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer. Mais leur rôle dans la destruction des cellules cérébrales n’est toujours pas clair.

Carrillo dit que le domaine de la maladie d’Alzheimer doit se tourner vers la recherche sur le cancer où une compréhension plus approfondie de la maladie a conduit à de meilleurs traitements.

Le changement intervient après qu’une série de médicaments expérimentaux ont réussi à éliminer les plaques amyloïdes et les enchevêtrements de tau du cerveau, mais n’ont pas réussi à stopper la maladie.

La Food and Drug Administration a approuvé un médicament amyloïde, Aduhelm, mais évalue toujours s’il aide réellement les patients.

Un atlas Alzheimer

L’étude qui a produit l’atlas est emblématique de la manière dont les chercheurs procèdent au recalibrage.

“Ce que nous essayons de faire avec cette étude, c’est d’examiner la vulnérabilité des cellules au début de la maladie, avant [people] ont des plaques et des enchevêtrements, avant d’avoir des troubles cognitifs », explique le Dr C. Dirk Keene, neuropathologiste à l’Université de Washington.

Pour créer l’atlas, Keene et une équipe de chercheurs ont analysé plus d’un million de cellules provenant de 84 cerveaux donnés par des personnes qui s’étaient inscrites à des projets de recherche sur la maladie d’Alzheimer menés par l’Université de Washington et le Kaiser Permanente Washington Research Institute.

Les cerveaux provenaient de donneurs “à tous les stades de la maladie”, dit Keene, “afin que nous puissions identifier ce qui se passe depuis les premiers niveaux jusqu’aux personnes atteintes d’une maladie avancée”.

L’effort est financé par le National Institute on Aging et est né de l’initiative fédérale BRAIN lancée par le président Obama en 2013.

L’atlas est né de la prise de conscience que “si nous voulons traiter les maladies d’un organe cellulaire extrêmement complexe, vous devez comprendre cet organe bien mieux que nous”, explique Ed Lein, chercheur principal à l’Allen Institute for Brain Science, qui a joué un rôle clé dans l’analyse du tissu cérébral.

L’équipe a donc passé des années à étudier les cellules dans des cerveaux sains avant de s’intéresser aux cerveaux touchés par la maladie d’Alzheimer.

“Nous avons défini à quoi ressemble un cerveau adulte normal”, dit Lein, “et maintenant nous pouvons utiliser ces connaissances et rechercher les changements qui se produisent dans des types spécifiques de cellules.”

Trouver des cellules cérébrales vulnérables

Lors de la réunion sur la maladie d’Alzheimer, l’équipe a décrit les changements observés dans plus de 100 types de cellules prélevées dans le cortex, une zone du cerveau importante pour la mémoire et la pensée.

L’une des découvertes était que les neurones qui établissent des connexions dans le cortex lui-même étaient beaucoup plus susceptibles de mourir que ceux qui se connectent à des zones éloignées du cerveau.

“Ce que nous voyons est un effet profond sur les circuits corticaux qui est très vraisemblablement la raison pour laquelle nous avons un déclin cognitif”, dit Lein.

Si tel est le cas, un traitement conçu pour protéger ces neurones vulnérables pourrait prévenir le déclin de la mémoire et de la pensée lié à la maladie d’Alzheimer.

L’équipe a également découvert une prolifération de cellules cérébrales qui contribuent à l’inflammation. Celles-ci comprenaient certaines cellules immunitaires et un type de cellule qui réagit aux blessures.

“Ainsi, alors que les neurones sont perdus, les cellules non neuronales augmentent et changent”, explique Lein.

La découverte soutient l’idée que l’inflammation joue un rôle important dans la maladie d’Alzheimer et que les médicaments anti-inflammatoires pourraient aider à protéger le cerveau.

L’équipe de Seattle espère que d’autres scientifiques utiliseront l’atlas des cellules cérébrales pour proposer de nouveaux traitements contre la maladie d’Alzheimer.

“Nous avons créé une ressource en libre accès où toute la communauté peut venir consulter ces données”, déclare Lein. “Ils peuvent l’exploiter pour accélérer les progrès sur le terrain dans son ensemble.”

Accélérer les progrès est l’une des raisons pour lesquelles Kyle Travaglini, chercheur à l’Institut Allen, a sauté sur l’occasion de travailler sur le projet Alzheimer.

“Ma grand-mère a commencé à développer la maladie d’Alzheimer alors que j’allais à l’université”, explique Travaglini, qui a obtenu son doctorat en 2021.

Travaglini dit que le projet d’atlas est attrayant parce qu’il n’est pas basé sur une idée préconçue sur les causes de la maladie d’Alzheimer.

“C’est comme regarder la même maladie que tout le monde a vue mais d’une manière entièrement différente”, dit-il.

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