Il est trop tard : Monkeypox peut faire partie de nos vies pour toujours

Nous n’avons pas réussi à maîtriser l’épidémie de monkeypox et nous avons peut-être raté l’occasion d’empêcher la maladie de devenir endémique – et une menace permanente – aux États-Unis et en Europe.

Monkeypox se propage rapidement dans le monde entier, en particulier aux États-Unis et en Europe. Avec des cas doublant toutes les deux semaines environ, il y a un risque croissant que la variole du singe devienne un problème permanent dans les pays où, auparavant, les épidémies étaient rares et petites.

En d’autres termes, la variole est sur le point de devenir endémique dans de nombreux nouveaux endroits. Si cela se produit, il pourrait devenir très difficile à éradiquer. La variole du singe, qui provoque de la fièvre et des éruptions cutanées et est mortelle dans un très petit nombre de cas, deviendra une autre maladie dont les gens doivent s’inquiéter tout le temps.

Pour la variole, il existe deux voies d’endémicité. Si le virus infecte suffisamment de personnes assez rapidement pour dépasser les efforts des autorités pour retracer la transmission et vacciner les personnes à risque, il pourrait devenir endémique chez les humains. “Nous nous rapprochons déjà de cela”, a déclaré James Lawler, un expert en maladies infectieuses au centre médical de l’Université du Nebraska, au Daily Beast.

La bonne nouvelle avec ce genre d’endémicité, c’est qu’elle ne ont être permanente. Inverser l’endémicité humaine est difficile, oui, mais c’est possible. “S’il ne fait que se propager chez l’homme, il peut être contrôlé – éventuellement – par la vaccination et l’immunité naturelle”, a déclaré Amesh Adalja, expert en santé publique au Johns Hopkins Center for Health Security, au Daily Beast.

Mais le monkeypox était à l’origine un virus animal « zoonotique ». Il circule chez les espèces de rongeurs et de singes en Afrique de l’Ouest et du Centre, où les épidémies dans la population humaine sont fréquentes.

Si la variole trouve refuge chez certaines espèces animales en Amérique du Nord ou en Europe, par exemple les écureuils, les rats ou les chiens de prairie, il sera pratiquement impossible de l’éradiquer au niveau régional. “Game over”, a déclaré Lawler. La variole sera tout autour de nous, probablement pour toujours, n’attendant que des occasions de se propager des animaux aux humains. Les épidémies seront fréquentes et importantes, tout comme elles le sont actuellement en Afrique de l’Ouest et du Centre.

Pour être clair, la variole n’est pas endémique chez les humains ou les animaux aux États-Unis ou en Europe – pour le moment. Mais les tendances ne sont pas encourageantes. “Je partage l’inquiétude des autres scientifiques concernant le confinement et le virus devenant endémique dans notre population de rongeurs aux États-Unis”, a déclaré Stephanie James, responsable d’un laboratoire de tests viraux à l’Université Regis du Colorado, au Daily Beast.

Les responsables ont remarqué pour la première fois l’épidémie actuelle, impliquant une souche ouest-africaine relativement bénigne de la variole, après avoir diagnostiqué un voyageur britannique revenant du Nigéria début mai. Se propageant par contact physique étroit, y compris le sexe, la variole a rapidement accompagné les voyageurs dans les avions à destination de pays lointains. Les médecins ont diagnostiqué le premier cas américain le 27 mai.

Mais il est évident maintenant que le premier diagnostiqué les cas de variole en Europe et aux États-Unis n’étaient pas les vrais premiers cas. Le 3 juin, les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis ont annoncé qu’ils avaient trouvé des preuves génétiques de cas de variole américaine qui ont précédé les premiers cas en Europe à partir de mai.

La propagation rapide du monkeypox chez les humains est une tragédie évitable. Mais cela peut encore empirer.

Les médecins peuvent ne pas avoir remarqué ou signalé ces infections antérieures, au début, en raison de la similitude entre les symptômes de la variole et les symptômes de certaines maladies sexuellement transmissibles courantes telles que l’herpès. “Le virus se faisait passer pour une infection sexuellement transmissible et se propageait clandestinement depuis plusieurs mois”, a expliqué Adalja.

Le virus avait une grande longueur d’avance, ce qui aide à expliquer pourquoi, des mois plus tard, il garde toujours une longueur d’avance sur l’intensification des efforts pour le contenir. Il y avait 20 638 cas confirmés dans 77 pays mercredi, selon le CDC. C’est en hausse par rapport à moins de 10 000 cas il y a deux semaines. L’Organisation mondiale de la santé a dénombré cinq décès liés à la variole dans des pays non endémiques.

Ce qui est frustrant pour les épidémiologistes, c’est qu’en théorie, nous disposions de tous les outils nécessaires pour contenir rapidement une épidémie de variole. Grâce au COVID, les agents de santé du monde entier sont meilleurs que jamais dans la recherche des contacts. Les vaccins et les thérapies qui fonctionnent pour la variole fonctionnent également pour le monkeypox. Il existe une stratégie éprouvée : diagnostiquer les cas, isoler et traiter les personnes infectées, vacciner leur famille, leurs amis et leurs collègues.

Et éduquez le public, en particulier les groupes les plus à risque, y compris les hommes ayant des rapports sexuels avec des hommes.

Mais jusqu’à présent, la stratégie ne fonctionne pas. Une partie du problème réside dans le virus lui-même, a déclaré Lawler. « La maladie est différente de la variole du singe que nous avons vue dans le passé. Je ne pense pas que nous sachions pourquoi, probablement une combinaison de virus, d’hôtes et d’environnement.

Surtout, c’est notre faute. Trop de médecins ont diagnostiqué à tort des cas de variole comme de l’herpès ou une autre MST. L’OMS et le CDC ont tous deux attendu trop longtemps pour désigner l’épidémie de variole comme une urgence de santé publique et mobiliser des ressources. L’OMS a déclaré une urgence le 23 juillet. Le CDC devrait faire de même dans les prochains jours.

Les autorités déploient davantage de vaccins et de thérapies et renforcent les tests. Même ainsi, les cliniques qui sont en première ligne de la santé publique aux États-Unis ont besoin de plus de tout. Plus d’essais. Plus de vaccins et de thérapies. Plus d’argent pour la sensibilisation communautaire. La Coalition nationale américaine des directeurs de MST a récemment sondé une centaine de cliniques et a constaté que la moitié n’avait pas la capacité de faire face à l’épidémie de monkeypox.

“Nous allons encore trop lentement”, a averti Lawler. Et, a-t-il ajouté, “nous écartons toujours la possibilité de l’inattendu”. Y compris la probabilité croissante de propagation de la variole aux écureuils ou aux rats.

Le gouvernement fédéral semble incapable de faire face à la transmission « zoonotique inverse » de l’homme à l’animal. Pour prévenir l’endémicité chez les animaux, vous devez détecter les infections par la variole dans une espèce, abattre les animaux infectés, puis surveiller de près la population restante pour être sûr d’avoir éliminé tout le virus.

Mais on ne sait pas qui, dans l’établissement fédéral de santé, devrait prendre la tête. “La réponse opérationnelle aux maladies zoonotiques se situe dans cette zone grise”, a déclaré Lawler. Le CDC maintient un site Web décrivant les symptômes de la variole chez les animaux de compagnie et le bétail et expliquant où envoyer des échantillons pour le diagnostic. Le Service d’inspection zoosanitaire et phytosanitaire du ministère de l’Agriculture surveille les maladies des animaux. Surtout du bétail.

L’APHIS n’a pas pu ou n’a pas voulu confirmer qu’il testait les animaux pour le monkeypox. L’agence a référé The Daily Beast au CDC, qui n’a pas répondu à un e-mail sollicitant des commentaires. S’il existe une agence responsable de la détection de la variole chez les animaux, cette agence ne semble pas désireuse d’en assumer la responsabilité.

La propagation rapide du monkeypox chez les humains est une tragédie évitable. Mais il peut encore obtenir un parcelle pire. Avec un travail acharné et un peu de chance, il est encore possible de contenir et éventuellement d’éliminer l’épidémie humaine.

Mais si des rongeurs américains ou européens attrapent la variole, l’épidémie dégénérera en quelque chose de bien pire. Une nouvelle maladie endémique. Un qui est presque impossible à éradiquer.

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