Rencontrez la Fed, la dernière superpuissance à émerger de l’ombre de Washington

Le président du Conseil de la Réserve fédérale, Jerome Powell, prend la parole lors d’une conférence de presse à la suite d’une réunion du Federal Open Market Committee au siège de la Réserve fédérale mercredi après avoir annoncé que la Fed augmentait les taux d’intérêt de trois quarts de point de pourcentage.

Drew Angerer/Getty Images


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Le président du Conseil de la Réserve fédérale, Jerome Powell, prend la parole lors d’une conférence de presse à la suite d’une réunion du Federal Open Market Committee au siège de la Réserve fédérale mercredi après avoir annoncé que la Fed augmentait les taux d’intérêt de trois quarts de point de pourcentage.

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La semaine dernière, au milieu de nombreux événements concurrents, les cohortes nationales averties et soucieuses de l’argent ont accordé toute leur attention à un camarade à l’allure de professeur lisant calmement sur un morceau de papier.

Le lecteur à lunettes était Jerome Powell, qui porte un titre important en tant que président du conseil des gouverneurs de la Federal Reserve Bank. Bien qu’il soit inconnu de la plupart des Américains, on dit parfois que son pouvoir économique rivalise avec celui du président lui-même.

Et même si peu d’électeurs pensent à Powell lorsqu’ils se rendront aux urnes en novembre, tous seront confrontés à des conditions économiques fortement influencées par l’institution peu connue de Powell.

La Fed est le dernier centre de pouvoir de Washington à essayer de sourire pour son gros plan – pris dans le vif éclat de l’attention des médias contemporains. À l’instar de la Cour suprême, qui s’est barricadée derrière de nouvelles clôtures depuis qu’elle a annulé la protection fédérale du droit à l’avortement, les gouverneurs de la Fed ont préféré exercer leur autorité extraordinaire tranquillement dans un quasi-anonymat.

La même chose pourrait être dite pour les principaux décideurs de la Food and Drug Administration, des Centers for Disease Control et d’autres responsables de la lutte contre les virus COVID et monkeypox. Des scientifiques tels que le Dr Anthony Fauci sont devenus des noms et des symboles familiers, loués comme des sauveurs et condamnés comme des tyrans.

Le rideau a même été tiré sur la bizarrerie constitutionnelle connue sous le nom de Collège électoral, une assemblée de 535 personnes réelles qui se réunissent à un intervalle spécifié tous les quatre ans et élisent le président. Normalement un exercice de routine remarqué par peu de gens, le Collège électoral est devenu un autre point central de l’enquête actuelle du Congrès sur les efforts de l’ancien président Trump pour rester en fonction après avoir perdu les élections de 2020.

Cette enquête particulière a même percé une partie de l’obscurité des services secrets, qui ne peuvent pas expliquer la perte de messages texte critiques lors de l’attaque du 6 janvier contre le Capitole.

Toutes ces institutions sont généralement dirigées par des individus qui opèrent avec peu d’avis public et parlent dans le code de leur propre expertise professionnelle. Chaque agence a ses protocoles non écrits – qui ont une surveillance minimale et une connaissance publique limitée.

Et ils ont un niveau d’autorité extraordinaire. Alors que leurs hauts fonctionnaires ont été nommés par un président à un moment donné, ils fonctionnent tous avec une indépendance remarquable par la suite.

Le cas particulier de la Fed

Aussi secrètes que puissent être de nombreuses parties du gouvernement, il y a des moments où certaines peuvent être exposées. La semaine dernière, c’était l’heure du spectacle pour la Fed.

Powell était à la télévision pour lire un nombre fixé par un comité interne du conseil d’administration, un comité qu’il préside également. Il s’appelle le Federal Open Market Committee et vote sur le “taux des fonds fédéraux” qui régit le coût des prêts entre institutions financières.

Le FOMC est composé des sept gouverneurs de la Réserve fédérale nommés par le président et de cinq parmi les 12 présidents des banques régionales de la Réserve fédérale (New York, Boston, Philadelphie, Richmond, Cleveland, Atlanta, Chicago, St. Louis, Minneapolis, Dallas, Kansas City et San Francisco).

L’image a longtemps été celle d’une collection croustillante d’hommes blancs vieillissants qui ont tendance à être des financiers conservateurs. Le conseil d’administration actuel, cependant, ressemble beaucoup plus au pays.

Les sept membres nommés par le président comprennent la vice-présidente récemment confirmée, Lael Brainard, et deux autres femmes. Deux des sept sont des Afro-Américains, tous deux nommés par le président Biden. En termes partisans, trois sont républicains, dont Powell, et quatre sont démocrates. Trois ont été nommés (ou reconduits) par Trump, quatre par Biden.

Cette semaine, le changement du taux des fonds fédéraux – le chiffre que la nation attendait d’entendre – est arrivé à 75, soit 75 points de base (ou trois quarts de un pour cent). Il a été instantanément introduit dans d’innombrables programmes informatiques et répété à l’infini dans les médias du monde entier.

Cela a déplacé les marchés financiers du monde entier en temps réel, et les remarques que Powell a lues dans ses notes sur du papier à l’ancienne cette semaine ont en fait encouragé certains investisseurs et aidé les indices boursiers à leur meilleur rallye de 3 jours depuis des mois et le S&P 500 à son meilleur mois depuis 2020.

Le taux des fonds fédéraux peut également déterminer le sort d’entreprises individuelles et l’orientation d’industries entières. Sans parler des trajectoires des présidents et de leurs partis politiques.

Powell a clairement indiqué que l’intention du FOMC était de limiter les effets de l’inflation, qui a atteint le mois dernier un taux annualisé de plus de 9 %. Comme cela a été largement noté, c’était le plus élevé en quatre décennies. Cette semaine, un autre chiffre, l’indice des prix des “dépenses de consommation personnelle” (PCE), est arrivé “plus chaud” que prévu, indiquant la probabilité que notre inflation actuelle soit déjà en territoire à deux chiffres.

L’autre chiffre, qui a attiré beaucoup plus d’attention, était la lecture du produit intérieur brut de cette semaine pour juin. Il a montré que l’économie a augmenté en dollars nominaux au cours des six premiers mois de l’année, mais qu’elle a en fait diminué d’un peu moins d’un point de pourcentage lorsque les chiffres sont ajustés en fonction de l’inflation.

Cela faisait la deuxième période de trois mois d’affilée avec une telle lecture (le retrait pour le premier trimestre de l’année avait été de 1,6%). Cela répondait à une définition commune d’une récession (mais pas celle préférée par la plupart des économistes).

Le moment contre l’élan

Après son annonce cette semaine, Powell a également lu des commentaires suggérant que davantage de hausses de taux seraient probables mais pas automatiques. Il a noté que la dernière augmentation, la quatrième cette année, a porté l’indice de référence à 2,5 % – un mouvement considérable étant donné que le taux de la Fed avait été, en fait, de zéro – un extrême atteint deux fois dans l’histoire récente. La première a eu lieu en 2009 lors de la soi-disant “Grande Récession”, la seconde lors de la récession de 2020-2021 a suivi l’apparition du COVID.

Powell est resté sur scène pour répondre aux questions des journalistes sur la récession. Le président a clairement indiqué qu’il ne voyait pas de récession pour le moment, en raison de la forte production et des chiffres de vente et de la force continue de l’embauche sur le marché du travail. Le taux de chômage est étonnamment bas à 3,6 % en juin.

Powell a peut-être raison sur le moment, mais il sait que ce n’est pas la même chose que l’élan. Ses propres politiques envisagent de pousser l’économie vers, sinon vers, une récession. C’est ainsi que ces politiques cherchent à briser le cycle inflationniste.

Politiquement, la conclusion évidente d’un tel moment serait que les personnes aux prises avec des prix plus élevés pourraient bientôt travailler moins d’heures ou perdre entièrement leur emploi. Et les conséquences de cela ont été assez claires lors des élections de mi-mandat pendant des générations.

Pourtant, dans l’environnement économique et politique complexe de notre monde post-COVID, il est possible que les expériences passées ne soient pas des prédicteurs parfaits.

La performance des marchés boursiers tels que le S&P 500 en fin de semaine a été considérée comme la preuve que la situation économique pourrait être plus brillante qu’on ne l’imaginait.

L’espoir est que les hausses de taux les plus rapides depuis le début du règne de terreur du président de la Fed Paul Volcker en 1979 puissent avoir l’effet désiré sans que rien n’approche le même degré de dommages collatéraux.

Il n’y a peut-être pas d'”atterrissage en douceur” parfait, mais Powell à ce stade peut au moins espérer ce qu’il appelle “en douceur”.

Un passé chargé d’histoires

La Fed a maintenant 109 ans, une création de la Federal Reserve Act de 1913 pendant ce que nous appelons maintenant l’ère progressiste. Le président Woodrow Wilson et sa première session du Congrès avaient l’idée plutôt idéaliste de soustraire certaines décisions économiques clés aux pressions de la politique et des marchés.

Son objectif initial était de gérer la masse monétaire, de maintenir la valeur et de prévenir le genre de paniques qui avaient périodiquement tourmenté l’économie dans les années 1800. Depuis la Seconde Guerre mondiale, cependant, il est devenu de plus en plus impératif pour la Fed de tenir également compte des niveaux de chômage dans ses calculs. Ce “double mandat” a compliqué les opérations de la Fed depuis lors, et Powell y a fait allusion cette semaine.

Powell est la 16e personne à présider la Fed et la dernière à lutter contre ces décisions et ces pressions. Alors que certains ont eu plus de succès que d’autres, tous ont été pris entre deux feux de critiques alors qu’ils étaient en poste et surtout après l’avoir quitté. Certains qui ont été salués comme des héros dans leur mandat ont par la suite été blâmés pour de mauvaises choses qui se sont produites plus tard.

Alan Greenspan a été qualifié de “Maestro” économique par certains journalistes (et un biographe) pour ses 18 années en tant que charmeur (1987-2006), une période où même de fortes augmentations du taux des fonds fédéraux avaient souvent des conséquences relativement gérables. Mais après sa retraite, Greenspan a été critiqué par certains pour l’augmentation rapide des évaluations des maisons et des instruments de dette alternatifs qui ont conduit au crash de 2008 et à la “Grande Récession” qui a suivi.

Reagan coincé avec la médecine et son guérisseur

Volcker, qui a présidé la Fed de l’été fatidique de 1979 jusqu’à ce que Greenspan prenne le relais, a été considéré comme l’homme qui a vaincu l’inflation à deux chiffres. Nommé par le président Jimmy Carter à un moment où l’inflation avait atteint près de 14 %, Volcker s’est immédiatement mis à persuader le conseil d’administration de son époque que des mesures drastiques étaient obligatoires.

“A l’époque, la psychologie inflationniste qui en résultait était si profondément ancrée que presque tout le monde désespérait de la purger”, a écrit le journaliste financier Robert Samuelson dans son livre. La grande inflation et ses conséquences en 2008. “Seule la récession brutale et inattendue de 1981-82, lorsque le chômage a culminé à près de 11 %, a réussi à le faire.”

Cette récession « sauvage » avait déjà commencé à l’été 1981, lorsque Volcker et son conseil d’administration ont continué à augmenter le taux des fonds fédéraux au-delà de 20 %. Volcker ne refroidissait pas tant l’économie que l’étranglait.

Avant même que cette récession ne frappe de plein fouet, la « stagflation » des années 1970 s’était avérée trop lourde pour Carter. Alors que d’autres questions importaient dans la défaite de Carter face au républicain Ronald Reagan lors des élections de 1980, l’économie avait préparé le terrain.

Reagan coincé par la médecine et le guérisseur. Volcker et son conseil d’administration ont augmenté le taux des fonds fédéraux jusqu’à 20% en 1981. Sûrement, les républicains ont subi des pertes dans tout le pays au milieu de 1982, en particulier dans les gouvernorats. Mais la majorité ouvrière de Reagan des républicains et des démocrates conservateurs au Congrès a survécu en grande partie intacte. Il a renommé Volcker l’année suivante, car le médicament continuait de s’avérer efficace contre la maladie sous-jacente.

Largement vilipendé comme l’homme qui a provoqué un chômage à deux chiffres au début des années 1980, Volcker a eu la satisfaction de voir à la fois le nombre de chômeurs et le taux d’inflation ramenés à un chiffre inférieur à un chiffre au cours de son deuxième mandat en tant que président. Il a pris sa retraite mais est revenu pour conseiller les décideurs politiques face à la crise de Wall Street en 2008.

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