Délivrance à 50 ans : une violente bataille entre l’Amérique urbaine et rurale

JDeux sons sautent à l’esprit à la simple mention de Deliverance. Le premier est le plink mélodieux bluegrass de Dueling Banjos d’Arthur Smith, interprété par l’instrument éponyme et une guitare acoustique s’harmonisant avec lui. Le deuxième son, beaucoup moins agréable, est le cri aigu et douloureux de Ned Beatty, qui couine comme un porc pour apaiser l’étranger dépravé qui le viole. Les deux sont si cruciaux pour la puissance durable du cauchemar de John Boorman en 1972 dans les boonies que le premier ne peut s’empêcher d’évoquer le second : cinq décennies plus tard, cet air de banjo sonne toujours comme un avertissement – un présage de danger à venir, en particulier le genre qui se trouve hors des sentiers battus, au sud du Mason-Dixon.

C’est une version de l’Amérique presque éteinte, la plus sauvage et la plus dangereuse traversée par les explorateurs de la légende, que les quatre citadins de Deliverance partent à la recherche lors de leur malheureuse excursion en canoë sur la rivière fictive Cahulawassee. Revisiter le film, à l’aube de son 50e anniversaire, ressemble à sa propre expédition agitée dans le passé mouvementé. À quel autre moment qu’à l’apogée du Nouvel Hollywood, un thriller de survie choquant mettant en scène une scène de violence sexuelle infâme et exténuante pourrait-il devenir l’un des plus grands succès de l’année ?

Deliverance n’a pas seulement fait de l’argent et la carrière de la plupart de ses acteurs. Il a également reçu de bonnes critiques et a remporté quelques nominations aux grands prix de l’académie, se frayant même un chemin dans la meilleure course d’images. (Il perdrait le grand au profit d’un portrait plus large de la violence américaine, Le Parrain.) Boorman, le spécialiste britannique du genre qui a réalisé le noir existentiel de Lee Marvin Point Blank, a situé le film à l’intersection du prestige et de l’exploitation. Selon à qui vous demandez, il s’agit soit d’un drame de studio solide secoué par la sauvagerie du film B, soit d’une image d’action B avec des prétentions de sérieux.

Écrit par James Dickey, adaptant fidèlement son propre roman de 1970, Deliverance trace rapidement et proprement sa trajectoire à travers les ventricules d’un cœur de ténèbres. Quatre hommes d’affaires d’Atlanta se réunissent pour créer des liens masculins à l’ancienne par le biais d’une aventure dans la nature : Lewis (Burt Reynolds), l’intimidateur macho auto-agrandissant, le strummer réfléchi Drew (Ronny Cox), le comptable bon sport Bobby (Beatty) et le niveau -dirigé par le substitut du public Ed (Jon Voight). Ensemble, ils traverseront une partie de la Géorgie sur une rivière tumultueuse destinée à devenir un lac calme, grâce à un barrage en cours de construction par l’État.

Lewis, vraisemblablement nommé d’après l’un des aventuriers les plus célèbres d’Amérique, se plaint d’un tel “progrès”, devenant nostalgique d’une Amérique épargnée par l’industrie. “Nous allons violer ce paysage”, soupire-t-il – l’une des nombreuses lignes de dialogue qui préfigurent le gant infernal à venir. Quand Ed note plus tard que “Personne ne peut nous trouver ici”, il savoure l’isolement de leur séjour hors du réseau, ignorant qu’il finira par le regretter. Une sombre ironie du film est qu’il donne à ces quatre hommes une version extrême de ce qu’ils sont censés rechercher : une Amérique plus primitive, plus éloignée de la civilisation qu’ils ne l’avaient prévu.

Vous pourriez appeler Deliverance le cousin traditionnel «réputé» des classiques contemporains du chaos du sud-ouest profond comme The Hills Have Eyes et The Texas Chain Saw Massacre. Les épouvantails de l’arrière-pays de Boorman ne sont pas aussi inhumains que les monstres redneck cannibales de ces films, mais ce sont toujours des caricatures macabres, répondant au stéréotype par excellence du sud rural en tant qu’enclave de cousins-enculés édentés et dépravés. C’est une pure guerre de territoire sur les rives du fleuve, l’interminable conflit national entre les valeurs de la ville et de la campagne auxquelles on donne une forme viscérale grotesque. Pourtant, même si le film a fait ressembler l’État de Peach à un terrain de jeu pour les déviants consanguins, il a également stimulé le tourisme dans la région, stimulé l’industrie du rafting en eau vive et contribué à faire de la Géorgie le lieu de tournage incontournable d’Hollywood qu’elle est aujourd’hui.

L’action de Boorman a une spontanéité impitoyable, née de la nature maladroite des exploits – tous ces personnages sont au-dessus de leurs têtes, au sens figuré et au sens propre – et des conditions imprudentes d’un tournage qui coupe les coins ronds et risque de se blesser. (Le fait qu’il n’y ait pas eu de doubles cascadeurs devient choquant pendant les scènes sur la rivière, les stars du film s’effondrant clairement de leurs canoës.) Le moment le plus notoire, lorsque Bobby est brutalisé par le violeur armé, n’a rien perdu de son intensité nauséeuse. : son terrible pouvoir de hicksploitation vient de la façon dont Boorman coupe sans passion des plans larges aux gros plans qui cachent la violence sexuelle tout en centrant l’angoisse simulée de Beatty. Cela semble durer une éternité – et en fait, Reynolds a affirmé plus tard que Boorman avait laissé tourner la caméra pendant une période inconfortablement longue, jusqu’à ce qu’il intervienne pour s’y opposer.

C’était, bien sûr, le film qui a fait de Reynolds une star de cinéma. Ce qui est logique, car il est carrément emblématique dans le rôle, un cow-boy magnétiquement odieux. Boorman profite de son sex-appeal robuste mais le subvertit aussi sournoisement, à la fois en soulignant la cruauté brutale de Lewis et en le réduisant finalement à une coquille miaulante de lui-même, tout son machisme vidé de lui par une fracture noueuse du fémur. Il est possible de lire Deliverance comme une mise en accusation de l’obsession de l’Amérique pour la masculinité traditionnelle. Où le procès de retour à la nature de Lewis mène-t-il sinon à la destruction physique et psychologique? Et qu’est-ce que l’épreuve odieuse de Bobby, sinon une sorte d’escalade de film d’horreur du harcèlement émasculant et honteux qu’il endure de la part de Lewis sur les rapides?

Ned Beatty, Jon Voight, Ronny Cox, Bill McKinney et Burt Reynolds
Ned Beatty, Jon Voight, Ronny Cox, Bill McKinney et Burt Reynolds. Photographie : Warner Bros/Kobal/Rex/Shutterstock

Sorti à la même époque que Dirty Harry et Death Wish, le film fonctionne également comme un interrogatoire de thrillers de vengeance justiciers. Quelle que soit la juste satisfaction que Deliverance provoque en mettant une flèche directement à travers l’agresseur de Bobby (l’acteur et favori de Clint Eastwood, Bill McKinney) se dissipe lentement dans la foulée, alors que nos héros renoncent à toute hauteur morale, même s’ils en gagnent un littéral. Les questions ouvertes compliquent tout ce qui suit. Drew a-t-il été abattu sur la rivière, ou est-ce un simple choc qui l’envoie à l’eau ? Et l’homme qu’Ed tue sur le bluff est-il le même qui l’a tenu sous la menace d’une arme, ou juste un autre backwoods soumis à sa colère et à sa peur ? Dans le cauchemar qui clôt le film, c’est la culpabilité et l’incertitude qui remontent vraiment à la surface, un cadavre gonflé qui flotte dans le subconscient d’Ed.

Cinquante ans après Deliverance, Hollywood a lissé sa propre rivière déchaînée. Le déchiquetage du film de Boorman est de l’histoire ancienne, une qualité perdue depuis longtemps dans les thrillers de studio. Pourtant, les tensions exploitées par le film serpentent toujours à travers la culture comme des affluents. C’est-à-dire que Deliverance reste pertinent pour un pays qui se tord éternellement la main sur l’érosion supposée des idéaux masculins et à jamais divisé en lignes de géographie et de topographie. Au contraire, le conflit violent du film ressemble à une prémonition des guerres culturelles d’aujourd’hui. Et à travers cet objectif, il y a une résonance supplémentaire triste au célèbre duel d’instruments à cordes qui ouvre plus ou moins le film : une harmonie éphémère entre l’Amérique urbaine et rurale, vouée à céder la place à la discordance.

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