Mary Alice, Tony Winner pour son rôle dans “Fences”, décède à 85 ans

Mary Alice, une actrice primée aux Emmy Awards et aux Tony Awards qui a apporté une grâce délicate et une dignité tranquille à ses rôles dans les superproductions hollywoodiennes (“The Matrix Revolutions”), les sitcoms télévisées (“A Different World”) et les pièces de Broadway (“Fences ”), est décédée mercredi dans sa maison de Manhattan. Elle avait 85 ans, selon le département de police de New York.

Le décès a été confirmé par le détective Anthony Passaro, un porte-parole de la police, qui a déclaré que les policiers avaient répondu à un appel au 911 et trouvé Mme Alice insensible.

Ancienne institutrice de Chicago, Mme Alice est apparue dans près de 60 émissions de télévision et films. En 2000, elle a été intronisée au Theatre Hall of Fame.

Elle a d’abord attiré l’attention dans la production de Broadway de “Fences” d’August Wilson en 1987. Elle a remporté un Tony Award de la meilleure actrice vedette pour avoir joué Rose Maxson, une femme au foyer dans les années 1950 à Pittsburgh forcée d’équilibrer le devoir avec la colère envers un mari coureur de jupons (joué par James Earl Jones, qui a également remporté un Tony), qui est rempli de rage après une carrière prometteuse en tant que joueur de baseball transformée en une vie exténuante en tant que transporteur d’ordures.

“Mme. La performance d’Alice met l’accent sur la force plutôt que sur l’apitoiement sur soi, la colère ouverte sur l’amertume purulente », a écrit Frank Rich dans une critique pour le New York Times. “L’actrice trouve le quotient spirituel dans l’acceptation qui accompagne l’amour de Rose pour un homme meurtri et profondément compliqué.”

Le rôle a eu une profonde résonance pour Mme Alice, qui a basé sa performance sur les souvenirs de sa mère, de ses tantes et de sa grand-mère, des femmes “qui n’étaient pas éduquées, vivaient à une époque antérieure à la libération des femmes et dont l’identité était liée à leurs maris”. », a-t-elle déclaré dans une interview au Times la même année.

“J’ai décidé très tôt que je ne voulais pas – enfin, pas tellement que je ne voulais pas me marier, mais que je voulais découvrir le monde”, a-t-elle ajouté. “Je l’ai fait à l’université, en apprenant, en lisant des livres et en voyageant.”

Mary Alice Smith est née le 3 décembre 1936 à Indianola, dans le Mississippi, l’un des trois enfants de Sam Smith et Ozelar (Jurnakin) Smith. Quand elle était petite, la famille a déménagé à Chicago, où ils vivaient dans une maison du Near North Side qui a ensuite été démolie pour faire place au projet de logement Cabrini-Green.

Aucun membre de la famille immédiate ne survit.

Considérant l’enseignement comme un chemin vers une vie stable dans la classe moyenne, elle est diplômée du Chicago Teachers College (aujourd’hui Chicago State University) en 1965 et a accepté un poste d’enseignante dans une école primaire publique.

Malgré tout, elle aspirait à devenir actrice. “C’était de l’évasion”, a-t-elle déclaré au Chicago Tribune en 1986, ajoutant : “Nous n’avons jamais manqué de rien. Mais mes parents se sont levés avant le lever du soleil et ont travaillé toute la journée. Mon père était fatigué. Ma mère devait cuisiner. Quand j’allais au cinéma, ces gens à l’écran n’avaient pas à travailler.

Abandonnant le nom de famille “Smith” et déménageant à New York en 1967, Mme Alice s’est formée à la Negro Ensemble Company, atterrissant dans une classe de théâtre avancée enseignée par Lloyd Richards, le directeur artistique du Yale Repertory Theatre qui a ensuite dirigé ” Clôtures.

Tout au long des années 1970 et au début des années 80, elle a fait de nombreuses apparitions dans des sitcoms comme “Good Times” et “Sanford and Son”, tout en se taillant une présence cinématographique dans “Sparkle”, une comédie musicale de 1976 vaguement basée sur The Supremes, et “Beat Street », le film de breakdance de 1984 qui a contribué à faire entrer la culture hip-hop dans le courant dominant.

Elle a reçu des éloges sur scène dans une production Off Broadway de 1980 de “Zooman and the Sign”, mettant en vedette Frances Foster et Giancarlo Esposito, ainsi qu’une production de 1983 Yale Rep de “Raisin in the Sun”, mettant en vedette Delroy Lindo.

Après son succès avec “Fences”, elle a joué Lettie Bostic, directrice résidente d’un collège historiquement noir au passé intrigant, dans “A Different World”, un spin-off de “The Cosby Show”. Un an plus tard, elle a attiré les éloges en tant que mère du personnage de la matriarche d’Oprah Winfrey dans “The Women of Brewster Place”, une mini-série télévisée basée sur le roman de Gloria Naylor sur un groupe de femmes vivant dans un projet de logement délabré.

Dans les années 1990, elle était devenue un visage familier du cinéma. Elle a eu des rôles dans “To Sleep With Anger” de Charles Burnett avec Danny Glover, et dans “Awakenings” de Penny Marshall avec Robin Williams et Robert De Niro, en 1990; et dans “Malcolm X” de Spike Lee, avec Denzel Washington dans le rôle-titre, deux ans plus tard.

Elle est également apparue dans “The Bonfire of the Vanities” en tant que mère d’un adolescent heurté par une voiture dans un accident avec délit de fuite.

En 1992, elle a été nominée pour un prix Emmy pour une actrice de soutien exceptionnelle dans une série dramatique pour son rôle dans “I’ll Fly Away”, une série mettant en vedette Sam Waterston et Regina Taylor et se déroulant dans une ville fictive du sud dans les années 1950 ; elle a remporté le prix pour le même rôle l’année suivante.

Mme Alice a failli ramener à la maison un autre Tony en 1995. Elle a été nominée pour la meilleure actrice pour sa performance en tant que fougueuse Bessie, l’une des deux sœurs centenaires revenant sur un siècle de vie, dans “Having Our Say”, l’adaptation d’Emily Mann à Broadway de les mémoires les plus vendues de 1994 par Sarah (Sadie) L. Delany et sa sœur Annie Elizabeth (Bessie) Delany, écrites avec Amy Hill Hearth.

Mme Alice a remplacé Gloria Foster en tant qu’Oracle dans le troisième volet de la série de films Matrix en 2003 et a continué à jouer jusqu’en 2005, lorsqu’elle est apparue dans un redémarrage télévisé de l’émission policière des années 1970 “Kojak”.

“Jouer a été un gros sacrifice”, a-t-elle déclaré à The Tribune en 1986. “Je pense parfois que si j’avais continué à être enseignante, je serais déjà à la retraite. Le revenu aurait été constant. Mais je n’avais pas envie d’enseigner comme je le fais pour jouer. C’est mon service dans la vie. Je suis censé l’utiliser.

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