La Longue Marche 5B, une fusée chinoise de 22 tonnes, retombe sur Terre ce week-end. Où va-t-il atterrir ?

Quand on vous demande “Quoi de neuf ?” ce week-end, voici votre réponse : la Longue Marche 5B, un corps de fusée d’environ 44 000 livres qui se dirige vers la Terre.

Mais les scientifiques ne savent pas quand et où ces débris – depuis le lancement de la Chine dimanche dernier de son module de station spatiale Wentian — atterrira. L’Aerospace Corporation a publié ses dernières trajectoires prévues pour les débris – avec l’avertissement qu’il est encore trop tôt pour être certain.

Les experts pensent que 20 à 40% de l’immense masse du corps de la fusée survivront à son voyage ardent à travers l’atmosphère terrestre jusqu’à la surface de la planète, mais pas en un seul morceau. Soixante-dix pour cent de la planète est recouverte d’océan, il y a donc de fortes chances que tout ce qui reste de la fusée atterrisse dans l’eau, mais ce n’est pas garanti.

Les haussements d’épaules en réponse aux dangers potentiels des débris de la Longue Marche 5B ne sont pas nouveaux. Aaron Boley, codirecteur de l’Outer Space Institute et astronome planétaire à l’Université de la Colombie-Britannique, a déclaré qu’environ 70% des fusées qui sortent de l’orbite et rentrent dans l’atmosphère terrestre le font de manière incontrôlée, et les débris de fusée sont juste une partie de ce risque.

En avril, un anneau métallique de 6 à 10 pieds est tombé sur un village de l’État indien du Maharashtra. En 2020, un tuyau métallique de 39 pieds a atterri sur deux villages de Côte d’Ivoire. En 2016, deux réservoirs de carburant de fusée ont atterri sur des îles indonésiennes. Plus tôt ce mois-ci, des parties d’une capsule de coffre SpaceX sont tombées dans des enclos en Nouvelle-Galles du Sud, en Australie.

“Chaque fois que nous lançons des fusées, nous lançons des dés”, a déclaré Boley. “Et le problème est que nous lançons de nombreux dés, plusieurs fois.”

Les fusées sont le vaisseau de transport de tout ce qui est mis en orbite, y compris les satellites individuels et les constellations de satellites, les télescopes, les projets d’ingénierie et les modules de recherche. En 2021, il y a eu plus de 130 lancements de fusées orbitales réussis dans le monde – un record – et 2022 est sur le point d’en livrer encore plus alors que le développement spatial monte en flèche.

“À l’avenir, nous pourrions avoir des entreprises qui lanceraient des fusées pour construire leurs propres stations spatiales, que ce soit pour le tourisme ou la fabrication en orbite”, a déclaré Boley.

Les trajectoires des fusées peuvent prendre plusieurs formes. Souvent, ils se séparent progressivement pendant l’ascension, se débarrassant des boosters lourds ou des réservoirs de carburant vides dans un processus contrôlé appelé mise en scène. Lorsque la mise en scène se produit dans la zone suborbitale – où la gravité terrestre a encore un effet complet ou presque complet sur les machines larguées – les équipes de lancement peuvent planifier avec précision où elles atterriront (au-dessus d’un océan).

D’autres trajectoires de mission exigent que certaines étapes de la fusée soient abandonnées en orbite terrestre basse (LEO) – une région vaguement considérée comme se situant entre 180 et 1 250 milles au-dessus de la Terre – où elles sont laissées dériver, en fait, comme des déchets spatiaux.

La technologie est là pour endiguer le danger. Tout le monde ne l’utilise pas.

Ce n’est pas un problème de technologie. Certaines fusées, comme la Falcon 9 de SpaceX, ont des moteurs réinflammables, qui peuvent diriger la rentrée vers un endroit inhabité (par des humains) sur Terre, et parfois même des allers-retours complets avec des aires d’atterrissage prêtes et en attente.

Mais toutes les fusées ne sont pas équipées de ces technologies, et même si elles le sont, “il y a une dépense supplémentaire associée à la récupération”, a déclaré Boley. “Le client peut choisir une option moins chère, ou l’équipe de lancement peut décider qu’il est plus facile de disposer de l’objet en orbite.”

Ainsi, les corps de fusée – y compris le particulièrement massif Long March 5B, qui n’est pas équipé de moteurs de rallumage – sont abandonnés à LEO. C’est une décision politique avec laquelle de nombreux pays, y compris les États-Unis, semblent d’accord.

Plus de 1 000 corps de fusée et des milliers de satellites traversent actuellement LEO, effectuant des révolutions autour de la Terre toutes les 90 à 120 minutes.

Progressivement, ces voyages orbitaux à combustion lente – suivis de manière plus visible et partagés en ligne par Aerospace Corporation, une organisation indépendante à but non lucratif parrainée par le gouvernement – ​​sont ralentis par la traînée, la même force aérodynamique qui contrecarre naturellement un avion ou une voiture de course, et chute à la terre.

“C’est assez drôle, parce qu’une orbite n’est rien de plus que de tomber vers quelque chose et de manquer constamment. Et puis finalement, la traînée de gaz fait en sorte que, non, ça va frapper cette fois.

Où les débris spatiaux atterrissent ne sont pas toujours laissés au hasard

Les points d’atterrissage éventuels pour bon nombre de ces entrées incontrôlées ne sont pas toujours aléatoires – avec beaucoup lancés et atterrissant autour de l’équateur.

En étudiant les trajectoires orbitales de plus de 1 500 roquettes qui ont désorbité au cours des 30 dernières années, Boley et une équipe de chercheurs de l’Université de la Colombie-Britannique ont estimé qu’il y avait entre 10 et 20 % de chances de pertes dues aux débris de roquettes. .

C’est bien loin du seuil de risque de 0,01% que les États-Unis appliquent à leurs lancements, une évaluation des pertes souvent ignorée. “À ma connaissance, il n’y a aucune trace écrite du processus décisionnel qui a conduit à cela. [0.01 percent] nombre ayant été appliqué aux lancements et aux rentrées », a déclaré Boley.

“Mais nous ne pouvons pas dépeindre les gens de l’espace comme des méchants”, a déclaré Timiebi Aganaba, professeur adjoint et chercheur principal sur l’avenir mondial à l’Arizona State University, spécialisé dans la gouvernance environnementale et spatiale. “[When the policies on space development were set], il y avait si peu de lancements ; ce n’est tout simplement pas quelque chose dont, il y a 10 ans, tout le monde aurait parlé.

Mais maintenant, alors que l’espace continue d’être marchandisé et que les roquettes volent plus fréquemment, Boley et Aganaba conviennent que les débris de roquettes sont un problème d’action collective. Boley a déclaré que la solution exigera que la communauté internationale se réunisse et s’entende sur des réglementations d’atténuation des risques.

Il reste à voir comment et quand ces règles seront établies et suivies. Cela pourrait prendre jusqu’à ce que “quelqu’un gagne à la loterie, pour ainsi dire”, d’être malheureusement frappé par des débris spatiaux, a déclaré Boley. “Il y a de fortes chances que ce ne soit pas vous, mais quelqu’un va le faire.”

Cet article a été mis à jour. Merci à Lillian Barkley pour la rédaction de cet article.



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