Voici pourquoi nous devrions arrêter de l’appeler « monkeypox »

Il y a eu beaucoup de problèmes avec les efforts vains de l’Amérique pour empêcher l’épidémie de monkeypox de se propager.

Les stocks de vaccins n’ont pas été libérés, la bureaucratie a retardé la production, la distribution a été aléatoire, les traitements ont été presque impossibles à trouver (encore une fois en raison de la bureaucratie gouvernementale) et les médecins n’ont pas reçu d’informations adéquates, ce qui a conduit de nombreux patients à être détourné ou mal diagnostiqué.

En bref, cela a été un gâchis étrangement familier. Mais il y a une partie de ce fiasco qui n’a pas été aussi largement rapportée : nous n’appelons même pas le virus par son nom.

Ce n’est pas la variole du singe. C’est de l’orthopox. Et voici pourquoi c’est important.

1. C’est faux.

En 1958, des scientifiques danois ont détecté une nouvelle souche d’orthopoxvirus. Ils l’ont appelé “monkeypox” parce qu’ils l’ont découvert chez des primates de laboratoire. Mais dans la nature, le virus ne circule pas parmi les singes mais parmi les rongeurs (« loirs, écureuils à corde et rats en poche », rapporte Le new yorker). C’est pourquoi, pendant des décennies, il a été confiné principalement aux personnes mordues par des animaux, aux chasseurs et, en 2003, aux Américains qui sont entrés en contact avec des chiens de prairie infectés, qui à leur tour ont contracté le virus de rats en sachet importés du Ghana.

Maintenant, si c’était une simple erreur, ce ne serait pas si important. Mais c’est aussi une erreur avec des conséquences très fâcheuses.

2. Des singes d’Afrique ? Non.

Tout d’abord, à mesure que le monkeypox se propage parmi des segments plus larges de la population américaine – ce qui est presque certainement le cas – nous allons entendre les associations racistes et nationalistes familières de ce virus avec des «étrangers» et les pays d’où il est originaire. Et à cet égard, la qualifier de vilaine maladie transmise par les singes d’Afrique est pour le moins problématique.

Les associations de Noirs et/ou d’Africains avec des singes, des singes, etc. font partie des aspects les plus laids du racisme américain. Ils regorgent de pseudo-sciences sur les différences génétiques entre les «races» et l’infériorité des personnes à la peau foncée par rapport aux personnes à la peau plus claire. Le potentiel de stigmatisation de l’Afrique, des corps noirs et des personnes de couleur est énorme et évident.

Est-ce que je réagis de manière excessive ici ? Je ne pense pas. On a vu cette même dynamique dans les années 1980 à propos du sida, apparu pour la première fois chez l’homme dans les années 1920, dans la ville coloniale congolaise alors appelée Léopoldville, aujourd’hui Kinshasa.

Avant même que ce fait ne soit définitivement établi, des descriptions racistes de la voracité sexuelle africaine sont apparues dans la presse américaine grand public évoquant des mythes pernicieux de longue date sur l’Afrique (le «continent noir») comme un lieu de sauvagerie et de maladie. (Les Haïtiens à la peau foncée ont été davantage stigmatisés en tant que porteurs de la maladie.) Une grande partie de cette rhétorique ressemblait à l’hystérie du XIXe siècle concernant les «maladies vénériennes» africaines et a refait surface dans l’indignation des républicains face aux efforts du président Barack Obama pour contenir le virus Ebola, qui, bien que peu souvenez-vous-en maintenant, était un enjeu central des élections de mi-mandat de 2014.

Nous risquons de voir un processus similaire se dérouler maintenant. Comme nous l’avons vu avec l’utilisation précoce de l’expression « coronavirus de Wuhan » en 2020, il est très facile pour les xénophobes et les démagogues d’utiliser une terminologie qui enrage leur base nativiste et « altérise » une maladie. Heureusement, personne n’appelle (encore) cela le « monkeypox centrafricain », mais ce ne pourrait être qu’une question de temps avant que certains cercles réactionnaires n’adoptent l’expression.

Maintenant, encore une fois, si le terme « monkeypox » reflétait vraiment une réalité biologique, certains pourraient dire que nous sommes coincés avec cela. Mais ce n’est pas le cas; le terme est inexact. Et puisqu’il est imprégné d’associations racistes et d’histoire colonialiste, il devrait être jeté.

… alors que la variole du singe se propage parmi des segments plus larges de la population américaine – ce qu’elle va presque certainement faire – nous allons entendre les associations racistes et nationalistes familières de ce virus avec les “étrangers” et les pays d’où il est originaire.

3. Stigmatiser une maladie n’aide pas la santé publique.

Il est également inutile d’associer une maladie infectieuse à un animal, surtout lorsqu’elle se propage, en partie, par l’activité sexuelle, et surtout lorsque cette activité sexuelle est déjà stigmatisée, comme le sexe gay.

Pour le moment, le Dr Anthony Fauci a déclaré le 26 juillet que les plus de 3 500 cas d’orthopox aux États-Unis sont “environ 99% chez les hommes ayant des rapports sexuels avec des hommes”. Nous verrons combien de temps cela durera – contrairement au VIH, l’orthopax devrait être tout aussi transmissible dans l’intimité hétérosexuelle (vous pouvez l’obtenir en faisant des câlins, en massant, en partageant des draps ou en dansant près ; aucun fluide corporel requis), et est susceptible de sauter à communautés droites bientôt.

Pourtant, à l’heure actuelle, il s’agit d’une maladie répandue chez les hommes homosexuels sexuellement actifs, et cela renforce la stigmatisation à notre encontre de l’appeler «la variole du singe».

C’est vrai même au sein des communautés gays. Je peux dire, de manière anecdotique, que tous mes amis gays parlent de cette menace et la prennent très au sérieux. Mais le nom « monkeypox » n’aide pas, il associe le virus à un comportement « animal ». C’est gênant. Pas étonnant que beaucoup d’entre nous l’appellent simplement la variole ou mpox. Personne ne veut être traité de singe.

C’est particulièrement vrai en ce moment historique, alors que la communauté LGBTQ regarde notre égalité durement gagnée se dépouiller, petit à petit. Pardonnez-nous de ressentir un peu de déjà-vu indésirable, alors que la nouvelle maladie nous menace tandis que les politiciens républicains nous comparent à des pédophiles et nient la dignité de nos relations intimes.

Plus généralement, dans la mesure où la honte et la stigmatisation empêchent les personnes de toute origine ou identité de se faire tester ou de se faire soigner, elles provoquent la propagation de la maladie. Il sera déjà assez difficile de faire en sorte que les gens se soucient de cette nouvelle menace après 28 mois de COVID. En faire une maladie gay avec un nom dégradant ne va pas aider.

Bien sûr, la langue n’est pas la seule, ni même la principale, chose qui compte dans ce combat. N’ayant pas réussi à empêcher le virus de se propager, les agences de santé publique doivent maintenant prendre de l’avance, ce qui signifie un accès beaucoup plus large à l’éducation, à la vaccination, aux tests et au traitement.

Mais en faisant ce travail, n’évoquons pas inutilement les spectres du racisme, de l’homophobie et de la stigmatisation.

Appelons simplement le virus par son nom : l’orthopox.

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