La quête ambitieuse de cartographier chaque cellule de notre corps

Alors pour s’attaquer au problème, un consortium de scientifiques (dans le cadre du projet Human Cell Atlas) a analysé environ 70 000 cellules du placenta et de la muqueuse utérine de femmes qui avaient interrompu leur grossesse entre six et 14 semaines.

Le placenta est l’organe par lequel les nutriments et les gaz vont et viennent entre la mère et le bébé en développement. On pensait autrefois que le système immunitaire de la mère devait être désactivé dans la muqueuse de l’utérus où le placenta s’incruste, de sorte que le placenta et le fœtus ne soient pas attaqués pour être “étrangers” (comme une greffe inégalée) à cause de la moitié du fœtus. gènes provenant du père. Mais ce point de vue s’est avéré faux – ou trop simple à tout le moins.

Nous savons maintenant, à partir d’une variété d’expériences, y compris cette analyse, que dans l’utérus, l’activité des cellules immunitaires de la mère est quelque peu diminuée, vraisemblablement pour prévenir une réaction indésirable contre les cellules du fœtus, mais le système immunitaire n’est pas désactivé. Au lieu de cela, les cellules immunitaires que nous avons rencontrées plus tôt, les cellules tueuses naturelles, bien connues pour tuer les cellules infectées ou les cellules cancéreuses, assument un travail complètement différent et plus constructif dans l’utérus : aider à construire le placenta.

De plus, l’analyse par les scientifiques de 70 000 cellules a mis en évidence que toutes sortes d’autres cellules immunitaires sont également importantes dans la construction d’un placenta. Ce qu’ils font tous, cependant, n’est pas encore clair – c’est à la limite de nos connaissances.

Muzlifah Haniffa, professeur de dermatologie et d’immunologie au Wellcome Sanger Institute et au Newcastle University Biosciences Institute au Royaume-Uni est l’une des trois femmes qui ont dirigé cette analyse. Haniffa voit le corps sous deux angles presque quotidiennement : comme une analyse informatique des cellules sur un écran et comme des patients qui franchissent la porte. À la fois comme pierres et comme arche qu’elles forment.

À l’heure actuelle, ces deux points de vue ne s’accordent pas facilement. Mais avec le temps, ils le feront. À l’avenir, Haniffa pense que les outils que les médecins utilisent quotidiennement – comme un stéthoscope pour écouter les poumons d’une personne ou une simple numération globulaire – seront remplacés par des instruments qui profilent les cellules de notre corps. Des algorithmes analyseront les résultats, clarifieront le problème sous-jacent et prédiront le meilleur traitement. D’autres médecins sont d’accord avec elle – cela doit être ce qui s’en vient dans l’avenir des soins de santé.

Qu’est-ce que cela pourrait signifier pour vous

Les bébés naissent désormais systématiquement par FIV, les greffes d’organes sont devenues courantes et les taux de survie au cancer au Royaume-Uni ont à peu près doublé ces dernières années – mais toutes ces réalisations ne sont rien à côté de ce qui s’en vient.

Comme je l’ai écrit dans The Secret Body, les progrès de la biologie humaine s’accélèrent à un rythme sans précédent – non seulement grâce au projet Human Cell Atlas, mais aussi dans de nombreux autres domaines. L’analyse de nos gènes présente une nouvelle compréhension de nos différences – les actions des cellules cérébrales donnent des indices sur le fonctionnement de notre esprit ; les nouvelles structures trouvées à l’intérieur de nos cellules mènent à de nouvelles idées pour la médecine ; les protéines et autres molécules qui circulent dans notre sang modifient notre vision de la santé mentale.

Bien sûr, toute science a un impact toujours croissant sur nos vies, mais rien ne nous affecte aussi profondément ou directement que de nouvelles révélations sur le corps humain. À l’horizon maintenant, à partir de toutes ces recherches, se trouvent des façons entièrement nouvelles de définir, de dépister et de manipuler la santé.

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